Volumen residual

El volumen residual (VR, o RV por las siglas en inglés de Residual volume) es la cantidad de aire que queda en los pulmones de una persona después de exhalar completamente.

© VihsadasSalida típica de un espirómetro de una persona normal teniendo 4 respiraciones, seguido de inspiración máxima y la espiración

Cómo se mide

La determinación del volumen residual es imposible mediante una espirometría. Por lo tanto la medición tiene que ser hecha a través de métodos indirectos, tales como:

  • Prueba de dilución de helio. Una persona respira de un recipiente que contiene una cantidad documentada de una mezcla de helio y oxígeno. La prueba mide los cambios de concentración de los gases en el contenedor.
  • Pletismografía corporal. Esta prueba mide la cantidad total de aire que los pulmones pueden contener (capacidad pulmonar total). Para esta prueba, una persona se sienta en el interior de una cabina hermética llamada pletismógrafo y respira a través de una boquilla mientras que se recogen las mediciones de presión y de flujo de aire. Los diferentes valores que se registran se utilizan para calcular su volumen pulmonar residual.
  • Lavado de nitrógeno. Esta prueba, también llamada método de Fowler, se puede realizar con una sola o múltiples aspiraciones. Se toma una respiración de oxígeno puro y se exhala a través de una válvula para medir el contenido de nitrógeno. Los resultados se muestran en una gráfica que relaciona la proporción de nitrógeno espirado respecto al tiempo.
  • Planimetría radiográfica. La técnica utiliza radiografías para estimar el volumen residual. Puede ser una alternativa a la pletismografía corporal y la dilución de helio para la medición de volúmenes pulmonares, aunque la técnica todavía no es lo suficientemente robusta como para reemplazar las otras técnicas. 1

Papel en el diagnóstico

Los médicos miden el volumen de aire residual de una persona para ayudar a comprobar lo bien que los pulmones están funcionando.

Las patología de las vías respiratorias pequeñas (inflamación, acumulación de secreciones, hipertrofia e hiperplasia de las glándulas y músculos lisos) y la pérdida de la retracción elástica pulmonar (que disminuyen el estiramiento elástico de las vías respiratorias pequeñas) conducen a un cierre prematuro de las vías respiratorias durante una espiración máxima; esto hace que el volumen residual aumente, y la capacidad vital (VC)  disminuya. Cualquier factor que influya en la capacidad pulmonar total (TLC) también afecta a la VC.

Valores normales

En los niños y adolescentes volumen residual crece ligeramente más rápido que la capacidad pulmonar total, sobre todo a causa de los cambios en la geometría del pecho. 2 3

En adultos sanos, el volumen residual aumenta con la edad ya que una espiración máxima se impide cada vez más por el cierre de las vías respiratorias, lo que impide a los alvéolos vaciarse. En contraste, la capacidad pulmonar total no cambia con la edad en los adultos. Como resultado, la capacidad vital disminuye con la edad en sujetos sanos.

Referencias

  1. Spence DP1, Kelly YJ, Ahmed J, Calverley PM, Pearson MG. (Abril de 1995). “Critical evaluation of computerised x ray planimetry for the measurement of lung volumes”. Thorax 50 (4):383-6. PMID 7785011.
  2. Merkus PJFM, Borsboom GJJM, van Pelt W, Schrader PC, van Houwelingen JC, Kerrebijn KF, Quanjer PhH. (Noviembre de 1993) “Growth of airways and airspaces in teenagers is related to sex but not to symptoms”. J Appl Physiol 75 (5): 2045-2053. PMID 8307858.
  3. DeGroodt EG, van Pelt W, Borsboom GJJM, Quanjer PhH, van Zomeren BC. (Febrero de 1988) “Growth of lung and thorax dimensions during the pubertal growth spurt”. Eur Respir J 1 (2):102-108. PMID 3360086.